Orange1 FFF Racing grijpt winst op de Nürburgring in GT World Challenge Europe

2021 Fanatec GT World Challenge Europe Powered Nürburgring

Orange1 FFF Racing heeft vandaag een welverdiende eindzege behaald in de Fanatec GT World Challenge Europe Powered by AWS Endurance Cup-wedstrijd op de Nürburgring, waarbij het een laatste uur vol actie overleefde nadat hij de eerste twee stints had gedomineerd met zijn #63 Lamborghini

Het Chinese team startte voor de derde keer vanaf de pole in vier Endurance Cup-wedstrijden en zette zijn kwalificatiesuperioriteit uiteindelijk om in raceoverwinning dankzij een foutloze rit van Mirko Bortolotti, Andrea Caldarelli en Marco Mapelli. Het resultaat leverde de bemanning maximale punten op en zorgde ervoor dat ze naar de seizoensafsluitende Endurance Cup-ronde op Circuit de Barcelona-Catalunya zullen reizen, op opvallende afstand van de leiding in het kampioenschap.

Mapelli nam de start en was comfortabel uit de buurt van Raffaele Marciello (#88 AKKA ASP Mercedes-AMG) voordat het veld bocht 1 bereikte. Het gat schommelde rond de twee seconden tijdens de openingsfase, waarbij Marciello Mapelli in de gaten hield maar niet in staat was om dicht bij de achterkant van de Lamborghini. Achter hen behield de #22 GPX Martini Racing Porsche de derde plaats in de handen van Earl Bamber, terwijl de #114 Emil Frey Racing Lamborghini de vierde plaats innam na een sterke start van Konsta Lappalainen.

Marciello kwam in de pits voor de #63 Lamborghini en gaf het over aan Felipe Fraga, maar de Braziliaan kwam tevoorschijn uit de pits tussen de leidende Pro-Am-auto’s en verloor aanzienlijk terrein in een poging een weg langs de weg te vinden. Kort daarna verving Caldarelli Mapelli, tegen die tijd was het gat opgelopen tot meer dan acht seconden.

De Italiaan kwam tijdens de middelste stint verder vrij, waardoor hij vlotter door het verkeer ging dan Fraga en een voorsprong van bijna 18 seconden opbouwde bij de laatste pitstop. Hij gaf het stokje over aan Bortolotti, die meteen een nieuwe snelste tijd neerzette en de voorsprong van de #63 Lamborghini aan de kop van het veld verder uitbreidde.

Maar zoals zo vaak in de Endurance Cup, was het laatste uur vol drama. Het begon met nog 40 minuten op de klok toen de #10 Boutsen Ginion BMW tot stilstand kwam in het zicht van de chicane. Na tot nu toe zonder serieuze onderbreking te hebben gereden, werd de safety car voor het eerst ingezet, waardoor het veld werd opgestapeld.

Er was geen noemenswaardige druk op Bortolotti bij de herstart, met verschillende ronde auto’s tussen de Italiaan en de als tweede geplaatste #88 Mercedes-AMG bestuurd door Jules Gounon. Maar het peloton zat al snel weer achter de safety car na verschillende incidenten, waaronder een ongeval waarbij de #22 Porsche werd uitgeschakeld.

Deze keer werd het racen hervat met slechts één ronde auto tussen de leiders, die Gounon onmiddellijk wist in bocht 1. Met amper 10 minuten op de klok had de Fransman Bortolotti in het vizier en trok hij vier tienden terug in zijn eerste representatieve ronde, waarmee hij het gat verkleinde tot slechts 1,3 seconden. Tijdens de laatste paar tours zette het leidende duo bijna identieke tijden neer, maar ondanks de aanhoudende druk van Gounon bleef Bortolotti koel voorin. Na het hele seizoen winnend tempo te hebben getoond, had de FFF-ploeg eindelijk de overwinning.

Gounon bracht de #88 AKKA ASP Mercedes-AMG naar huis als runner-up, terwijl de #4 HRT Mercedes-AMG het podium completeerde na een uitstekende run van Luca Stolz, Maro Engel en nieuwe aanwinst Nico Bastian. Een paar Emil Frey Racing Lamborghini-crews vulden de top-vijf met de #163 die de #114 aan de kant zette nadat ze de hele tijd van dichtbij hadden gereden.

De zesde plaats ging naar het #32 Team WRT Audi, waarmee de coureurs van het volledige seizoen Charles Weerts en Dries Vanthoor genoeg punten kregen om de algehele Fanatec GT World Challenge Europe Powered by AWS-titel te bemachtigen met nog twee ongekende rondes te gaan. Nadat ze de Sprint Cup-kroon al hebben behaald, zullen ze naar de seizoensfinale op Circuit de Barcelona-Catalunya reizen met als doel een kampioenschapssweep te voltooien door de Endurance Cup toe te voegen.

Om dit te doen, moeten ze de #51 Iron Lynx Ferrari-crew van Alessandro Pier Guidi, Côme Ledogar en Nicklas Nielsen, die als zevende eindigde op de Nürburgring, reviseren om ervoor te zorgen dat ze een voorsprong van 13 punten op de beslisser hebben. Pier Guidi vocht een hechte strijd met Vanthoor tijdens de laatste stint en hernam hun gedenkwaardige duel van de TotalEnergies 24 Hours of Spa van vorige maand. Dit keer kwam Vanthoor echter als beste uit de bus.

De winnaar van de Silver Cup pakte de geblokte vlag als achtste algemeen na een dramatische afsluiting van de klassenstrijd. De #16 Grasser Racing Lamborghini domineerde een groot deel van de race vanaf pole, maar sloeg in de laatste 30 minuten toe.

De eerste tegenslag kwam toen Tim Zimmermann de leiding verloor van de #14 Emil Frey Racing Lamborghini, die tijdens de openingsstint in een spin was geraakt voordat hij geleidelijk weer opklom in de volgorde. Op het beslissende uur werd Ricardo Feller vierde in de klasse en een briljante slotstint zag de Zwitserse aas voor de Grasser Racing-inschrijving springen en kort voor de tweede safety car-periode aan de leiding komen.

Feller was daarna ongeëvenaard en scoorde een overwinning die de # 14-opstelling op het punt stond hun klassetitel te behalen. De Grasser Racing-crew kreeg een gebroken hart met nog maar enkele minuten te gaan toen Zimmermann bij de chicane van de baan ging en de getroffen Lamborghini terug naar de pits stuurde en met pensioen ging. De Silver Cup-podiumplaatsen vervolledigden de algemene top-10, waarbij de #99 Attempto Racing Audi de #7 Toksport WRT Mercedes-AMG versloeg.

Pro-Am werd kort na de laatste safety car-periode op een nog dramatischer manier beslist. De #93 Sky Tempesta Ferrari leidde al vroeg maar verloor terrein na een langzame eerste pitstop. Hierdoor kon de #20 SPS Automotive Performance Mercedes-AMG de leiding nemen, maar de #19 Orange1 FFF Racing Lamborghini had het voordeel gegrepen voordat de middelste stint compleet was met Hiroshi Hamaguchi aan het stuur. De Japanse coureur gaf het laatste uur over aan Phil Keen, maar de overwinning leek verloren toen Fabian Schiller met nog 12 minuten te gaan voorbij dook.

Toch kwam er nog een andere wending. Te midden van druk verkeer liep Schiller wijd bij de chicane en schaatste hij over het grind. Keen stortte zich op en keerde terug naar de leiding, deze keer vasthoudend aan de overwinning naast Hamaguchi en Stefano Costantini. De #93 Ferrari werd tweede nadat Chris Froggatt ook voorbij Schiller kwam tijdens de slotfase, terwijl de #69 Mercedes-AMG het podium completeerde.

De titels van de Endurance Cup-coureurs en -teams in elke categorie gaan naar de finale op Circuit de Barcelona-Catalunya, waarmee de Fanatec GT World Challenge Europe Powered by AWS-campagne 2021 op 8-10 oktober wordt afgesloten. Voor die tijd valt het doek over de Sprint Cup met een paar races van 60 minuten in Valencia op 24-26 september. Met nog genoeg zilverwerk voor het grijpen, beloven de slotraces net zo actievol te zijn als het dramatische laatste uur van vandaag op de Nürburgring.

Mirko Bortolotti, #63 Orange1 FFF Racing Lamborghini: “Ik heb geprobeerd de safety cars zo goed mogelijk te managen. Het stof was op het einde een beetje smerig; de hele baan was vies, dus alles kwam in de cockpit. Winnen is fantastisch en het is geweldig om weer bovenaan te staan. We zijn erin geslaagd om onze derde pole position om te zetten in een overwinning – eindelijk! Het was altijd een kwestie van tijd en eindelijk was het zover.”

Rolf Ineichen, #14 Emil Frey Racing Lamborghini: “Dit was een vrij moeilijke overwinning. In het begin was alles in orde, maar toen werd ik helaas geraakt en spin. Gelukkig heb ik gewoon een volledige rotatie gedaan en ben ik verder gegaan zonder al te veel tijd te verliezen. Alex en Ricardo moesten pushen om de posities terug te krijgen en vooral Ricardo deed het in de laatste stint mega. Ik ben erg blij voor iedereen in het team en ook voor Lamborghini, die overall wint en met vier auto’s in de top-10.”

Dries Vanthoor, #32 Team WRT Audi: “I feel quite surprised! To be honest, we didn’t expect to be overall champions this weekend, because our rivals also scored points. It’s been a fantastic season: we’ve won Sprint and the overall title with two race weekends to go. This means we really did our best, together with Team WRT, Audi and all the people who supported us. I want to thank everyone. There is still one championship open and we are in the hunt, so we will do our best to win the Endurance title as well.”

Charles Weerts, #32 Team WRT Audi: “As Dries already mentioned, we were surprised to clinch the title here! It was our objective to win Sprint and Endurance and we knew that if we were strong in both the overall points would be in our favour. I’m really happy and still surprised! Now we have everything to play for in Barcelona with the Endurance title up for grabs and we will do our best to win that as well. It will be a challenge, but it’s definitely possible.”