Road Course Indianapolis Motor Speedway bracht geen succes voor Veekay

2022Road Course Indianapolis Motor Speedway Rinus 'VeeKay' van Kalmthout

De Road Course van de Indianapolis Motor Speedway bleek Rinus ‘VeeKay’ van Kalmthout niet zo goedgezind als vorig jaar het geval was. Op het circuit waar de Nederlandse coureur in 2021 zijn eerste overwinning in de NTT INDYCAR Series boekte, moest hij na een chaotische regenrace genoegen nemen met een klassering in de achterhoede.

Rinus ‘VeeKay’ van Kalmthout laat de oranje leeuw brullen tijdens Indianapolis 500.

Goedgemutst trok VeeKay richting Indianapolis. De 21-jarige coureur van Ed Carpenter Racing had immers in drie van de eerste vier races van het seizoen 2022 een keurige toptienklassering laten noteren, met als uitschieter de prachtige podiumplaats op het Barber Motorsports Park. Aangezien VeeKay de GMR Grand Prix in Indianapolis in 2021 op zijn naam schreef, durfde zowel het team als de coureur in kwestie te hopen op een herhaling van zetten.

2022 Indianapolis 500 Rinus 'VeeKay' van Kalmthout

Aanvankelijk zag het er goed uit voor VeeKay, die na de eerste run in de kwalificatie op vrijdag, op de harde band, zelfs de eerste positie in handen had. Naderhand bleek dat echter het hoogtepunt van het weekend op het GP-circuit van Indianapolis: in de tweede run, op de zachte band, zakte de #21 Building Tomorrow Chevrolet terug, waardoor VeeKay teleurgesteld achterbleef met een plaats op een achtste startrij.

Voor de 85 ronden geplande wedstrijd op zaterdag, waarvan de aanvangstijd meermaals werd gewijzigd vanwege dreigende regenval, was VeeKay van zins zijn strijdlust te tonen. Na een uitgestelde start en op een nat wegdek moest de Nederlander zijn weg zien te vinden. Een listige opgave voor VeeKay, die in zijn vijfjarige racecarrière in de Verenigde Staten nog nimmer aan een regenrace deelnam. Desalniettemin werkte de ECR-coureur zich rap naar voren: binnen drie rondjes vond VeeKay zich terug op plaats twaalf.

Na een vroege serie eerste pitstops – VeeKay kwam al na de derde ronde binnen voor nieuwe banden, aangezien het circuit vlug opdroogde – meldde de enkelvoudig IndyCar-winnaar aan zijn team over ‘een geweldige balans’ te beschikken. VeeKay deed aanvallen op de toptienplaatsen en passeerde een aantal rijders, waaronder Callum Ilott. De Britse rookie wenste zijn plaats echter niet zonder slag of stoot op te geven, waardoor VeeKay in de problemen geraakte.

De Nederlander moest door het natte gras, waarop hij alle grip verloor en zijwaarts op het asfalt terugkeerde. De achteropkomende rookie Devlin Defrancesco kon zich geen weg langs de ECR-bolide banen en ramde de wagen van VeeKay. Schade, een afgeslagen bolide en twee ronden achterstand was het gevolg.

Het restant van de wedstrijd stond voor wat VeeKay betreft in het teken van schadebeperking. Na langdurige reparatiewerkzaamheden in de pitstraat mocht de Rookie of The Year van het IndyCar-seizoen 2020 weer op pad, om direct weer in moeilijke omstandigheden te belanden. De weergoden lieten Indianapolis namelijk niet met rust: droogte en regenval volgden elkaar in rap tempo op.

Voor VeeKay zat er niet meer in dan een vierentwintigste positie, op meerdere ronden van winnaar Colton Herta. De Nederlandse ECR-rijder bracht zijn #21 Building Tomorrow Chevrolet behoedzaam naar het einde, om zeven punten aan zijn deelname over te houden. Ondanks de uitdagende wedstrijd in Indianapolis bezet VeeKay nog altijd een plaats binnen de top tien van het tussenklassement: met 112 punten heeft de coureur van Ed Carpenter Racing een gedeelde negende plaats in handen.

“Het is jammer dat we vandaag geen kans hebben gehad om te strijden om de topposities, want een goed resultaat was zeker mogelijk geweest”, laat VeeKay vanuit de Verenigde Staten weten. “Het tegenvallende kwalificatieresultaat van vrijdag werd eigenlijk weggepoetst door de moeilijke omstandigheden. Het was mijn eerste IndyCar-race in de regen en het was precies wat ik ervan verwachtte, namelijk behoorlijk tricky. Ik heb me vaak afgevraagd hoe het zicht zou zijn met het aeroscreen en weet inmiddels dat-ie ontzettend vies wordt!”

“Ik kon me mengen in het gevecht om de toptienplaatsen toen Ilott zijn ellebogen uitstak. Vanwege die actie raakte ik op het gras, wat nog nat was. Daardoor brak de achterkant uit. Devlin klapte er bovenop en vanaf dat moment reed ik achter de feiten aan. De monteurs hebben knap werk verricht door mijn #21 Building Tomorrow Chevrolet weer rijklaar te krijgen. Helaas was mijn achterstand al dusdanig groot, dat ik geen rol van betekenis meer speelde in de race.”

“Laten we hopen dat het een slechte generale betrof, die een zeer goede uitvoering voorspelt. Komende week gaat het los op de Speedway en onze resultaten uit het recente verleden bieden veel hoop. Ik weet dat Ed Carpenter Racing een sterk team heeft klaarstaan en kan niet wachten om – voor de derde keer alweer! – deel te nemen aan het grootste spektakel in het racen, de Indianapolis 500”, besluit VeeKay strijdvaardig.

Vanaf aanstaande dinsdag staat alles in het teken van de 106de editie van de Indianapolis 500, die op zondag 29 mei wordt verreden. De eerste trainingen worden dan namelijk georganiseerd. Op zaterdag 21 mei en zondag 22 mei wordt er gekwalificeerd, de race start een week na de laatste kwalificatiemogelijkheid rond de klok van 18.00 uur Nederlandse tijd.